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Avances en la captura de las células del cáncer metastásico antes de que se conviertan en tumores

Posted by on May 31, 2016 | 0 comments

Avances en la captura de las células del cáncer metastásico antes de que se conviertan en tumores

“Curación” es una palabra que ha dominado la retórica de la guerra contra el cáncer durante décadas. Pero es una palabra que los profesionales médicos tienden a evitar. Si bien la Sociedad Americana contra el Cáncer informa que el tratamiento del cáncer ha mejorado notablemente en las últimas décadas y la tasa de supervivencia a cinco años es impresionantemente alta para muchos tipos de cáncer, los oncólogos todavía se abstienen de declarar a sus pacientes totalmente curados. ¿Por qué?

Los pacientes se declaran libres de cáncer (también llamado remisión completa) cuando no hay más signos de enfermedad detectable.

Sin embargo, las agrupaciones minúsculas de las células cancerosas por debajo del nivel de detección pueden permanecer en el cuerpo de un paciente después del tratamiento. Además, dichos grupos de células rezagadas pueden sufrir metástasis,  se escapan del tumor inicial mediante el torrente sanguíneo y acaban instalándose en un sitio distante, a menudo un órgano vital, tales como los pulmones, el hígado o el cerebro.

Cuando una colonia de estas células metastásicas alcanza un tamaño detectable, el paciente es diagnosticado con cáncer metastásico recurrente. Aproximadamente uno de cada tres pacientes diagnosticados con cáncer de mama en fase inicial  desarrollan después la enfermedad metastásica, por lo general en los cinco años siguientes de la remisión inicial.

En el momento en el que el cáncer metastásico se hace evidente, es mucho más difícil de tratar que cuando se diagnosticó inicialmente.

¿Qué pasa si estas células metastásicas se pudiesen detectar más temprano, antes de establecer un “punto de apoyo” en un órgano vital? Mejor aún, ¿Podrían ser interceptadas estas células de cáncer metastásico, evitando que se alojen en un órgano vital?

 

Cazando células cancerígenas

Con estos objetivos en mente, un laboratorio de biomateriales unió fuerzas con la oncóloga quirúrgica Jacqueline Jeruss, para crear un dispositivo médico implantable que actúe como una trampa para células de cáncer metastásico.

El implante es un pequeño disco de polímero poroso (básicamente una esponja en miniatura, no más grande que una goma de borrar) que se puede insertar justo debajo de la piel de un paciente. La implantación desencadena una respuesta del sistema inmunológico ante un cuerpo extraño  y el implante empieza a empaparse de las células inmunes que viajan a la misma. Si el implante puede atrapar células inmunes móviles, ¿Por qué no las células cancerosas metastásicas móviles?

Insertamos implantes a ratones criados especialmente para modelar el cáncer de mama metastásico. Cuando los ratones tenían tumores palpables, pero sin evidencia de enfermedad metastásica, el implante es retirado y analizado.

Las células cancerosas estaban presentes en el implante, mientras que los otros órganos (posibles destinos para las células metastásicas) todavía parecían limpios. Esto significa que el implante se puede utilizar para detectar cáncer metastásico, previamente indetectable, antes de que se afiance en un órgano.

Para los pacientes con cáncer en remisión, un implante que puede detectar células tumorales a medida que avanzan a través del cuerpo sería un gran avance de diagnóstico. Pero tener que sacarlo para ver si se ha capturado todas las células cancerosas no es el método de detección más conveniente o agradable para los pacientes humanos.

 

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Detección de células cancerosas con métodos no invasivos

Sin embargo, podría haber una forma de evitar esto: un método de imagen especial en fase de desarrollo en la Universidad Northwestern llamada Inverse Spectroscopic Optical Coherence Tomography  (ISOCT). ISOCT detecta diferencias a nivel molecular en la forma en que las células del cuerpo dispersan luz. Y cuando escaneamos nuestro implante con ISOCT, el patrón de dispersión de la luz se ve diferente cuando está lleno de células normales que cuando las células son cancerosas. De hecho, la diferencia es evidente cuando incluso solamente 15 de los cientos de miles de células en el implante son cancerígenas.

Aunque hay un problema,  ISOCT no puede penetrar profundamente en los tejidos. Esto significa que no es una tecnología de imagen apropiada para la búsqueda de  células metastásicas enterradas profundamente en los órganos internos. Sin embargo, cuando el implante de detección de células cancerígenas se encuentra justo debajo de la piel, puede ser posible detectar células cancerosas atrapadas en él utilizando ISOCT. Esto podría ofrecer una señal temprana de que las células metastásicas están en movimiento.

Esta advertencia temprana podría instar a los médicos a monitorear a sus pacientes más de cerca o realizar pruebas adicionales. Por el contrario, si no se detectan células en el implante, el paciente sigue en remisión, y se podría prescindir de las pruebas que no sean necesarias.

Los resultados muestran que el método ISOCT es factible. Pero es un método todavía en fase de desarrollo, y por lo tanto no está ampliamente disponible. Para hacer la exploración más fácil y más accesible, están trabajando para adaptar las tecnologías de imagen para el diagnóstico, como el ultrasonido, para detectar pequeñas cantidades de células tumorales en el implante.

 

No solo detectar, sino poner en cuarentena el cáncer

Además de proporcionar una manera de detectar pequeñas cantidades de células cancerosas antes de que puedan formar nuevos tumores en otras partes del cuerpo, este implante ofrece una posibilidad aún más intrigante: el desvío de las células metastásicas lejos de órganos vitales, y secuestrarlos donde no pueden causar ningún daño .

En los estudios en ratones, se encontró que las células metastásicas quedaron atrapadas en el implante antes de que fueran evidentes en los órganos vitales. Cuando las células metastásicas finalmente se abrieron camino en los órganos, los ratones con implantes todavía tenían significativamente menos células tumorales en sus órganos que en los controles sin implantes. Por lo tanto, el implante parece proporcionar un beneficio terapéutico,  probablemente mediante la absorción de las células metastásicas que saca de circulación, evitando que aparezcan en cualquier órgano vital.

Es interesante que no se ha visto que las células cancerígenas escapen del implante una vez absorbidas, ni que formen otro tumor secundario. Esta investigación  pretende conocer por qué es así. Si las células pueden permanecer inmovilizadas de forma segura en el implante, o si tendría que ser eliminado periódicamente, serán preguntas importantes antes de que el implante pueda ser utilizado en pacientes humanos.

 

Lo que puede deparar el futuro

Por ahora, este trabajo tiene como objetivo hacer que el implante sea más eficaz en la detección de células cancerosas. Puesto que se ha probado el implante con células de cáncer de mama metastásico, también hay que ver si va a funcionar en otros tipos de cáncer. Además, se están estudiando las células que atrapa el implante, y aprendiendo cómo el implante interactúa con el cuerpo. Esta investigación básica debe dar información sobre el proceso de metástasis y su tratamiento.

En el futuro (y aún podría estar muy lejos), visualizamos un mundo en el que se recuperen los pacientes con cáncer y  puedan recibir un implante detector para “montar guardia” y evitar la  recurrencia de la enfermedad. Tal vez el paciente pueda incluso escanear su implante en casa con un smartphone.  Mejor aún, tal vez el implante podría desviar continuamente todas las células cancerosas lejos de órganos vitales por sí solo, como el electroimán de Iron Man, que desvía la metralla de su corazón.

Esta solución no es todavía una “cura”, sin embargo, podría transformar una enfermedad temible en la que 1 de cada 3 pacientes de cáncer, de una forma u otra, muere, a una condición con la que sería posible vivir fácilmente.

Fuente: iflscience

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