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Se identifica como se produce el miedo en el cerebro

Posted by on Feb 26, 2016 | 0 comments

Se identifica como se produce el miedo en el cerebro

¿Alguna vez se preguntó por qué tiene escalofríos por su espina dorsal cada vez que se sienta en la silla del dentista o al ponerte el cinturón en una montaña rusa? Están producidos por una respuesta de miedo condicionado, que se puede aprender después de una mala experiencia y se presentan cuando se alcanzan determinados estímulos relacionados con ese caso. Si bien este concepto no es para nada nuevo, los científicos han identificado, por primera vez, una onda cerebral particular que parece regular en esta respuesta, lo que podría abrir la puerta a nuevos tratamientos para enfermedades como el trastorno de estrés post-traumático.

La capacidad del cerebro para aprender y recordar comportamientos condicionados se ilustra estupendamente por Ivan Pavlov y sus perros babosos en el siglo XIX, numerosos estudios posteriores han puesto de manifiesto cómo este fenómeno puede ser manipulado para provocar el miedo y el hambre. Roedores, por ejemplo, pueden ser fácilmente entrenados para quedarse atemorizados al escuchar un tono que han llegado a asociar con una experiencia aversiva como el dolor.

A pesar de esto, los mecanismos por los que el cerebro recuerda estas experiencias habían eludido, hasta ahora, a los científicos. Sin embargo, un nuevo estudio en la revista Nature Neuroscience finalmente dio una respuesta, lo que sugiere que las oscilaciones de las ondas cerebrales de una frecuencia particular pueden servir para crear un estado cerebral “temeroso”, generando comportamientos condicionados asociados con el miedo.

Estudios previos han demostrado que este tipo de respuestas relacionadas con el  terror dependen de una interacción entre las regiones del cerebro de la corteza prefrontal dorsal medial (dmPFC) y la amígdala basolateral (BLA). Para obtener una comprensión más profunda de este proceso, los científicos entrenaron a un grupo de ratones para desarrollar una respuesta de miedo a un ruido, mientras se medía su actividad neurológica utilizando electrodos que habían sido implantados en estas regiones de sus cerebros.

Encontraron que, poco antes de la experimentar miedo en respuesta al tono, las neuronas de la dmPFC comenzaron a mostrar actividad eléctrica que oscilaba a una frecuencia de 4 Hertz. Poco tiempo después, las neuronas de la BLA adoptaron la misma frecuencia, por lo tanto quedaban sincronizada con las de la dmPFC. Cuando esta oscilación cesó en la dmPFC, los ratones dejaron de sentir terror, y entonces la oscilación se terminó en el BLA también.

Esto llevó a los investigadores a concluir que la generación de oscilaciones 4-Hertz en los circuitos prefrontal-amígdala sirve para regular las respuestas condicionadas de miedo, y que este proceso es impulsado por el dmPFC.

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Imagen: Nikolas Karalis et al

Para confirmar esto, los investigadores llevaron a cabo un segundo ensayo utilizando ratones que habían sido modificados genéticamente para producir ciertas proteínas sensibles a la luz, que, cuando se activaban por una luz intermitente, causaban que las neuronas del córtex prefrontal medial tuviesen una actividad eléctrica de 4 Hertz. Curiosamente, incluso cuando los ratones no habían sido condicionado para temer un cierto estímulo, las oscilaciones en la BLA quedaron sincronizados con las de la mPFC, haciendo que los ratones experimentasen miedo.
Las ondas cerebrales de 4 Hertz entran en la categoría de las ondas theta, que van del 3 al 8 Hertz y han sido previamente asociadas con los procesos implicados en el aprendizaje y la memoria. Sin embargo, mediante la identificación de la frecuencia específica y el circuito involucrado en la obtención de respuestas condicionadas al miedo, los autores del estudio esperan haber desbloqueado una vía clave para el tratamiento de las personas con una amplia gama de trastornos relacionados con el miedo.

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